Wissenschaftler sehen in diesem Winter nur wenige Anzeichen einer großen COVID-19-Welle.  Aber man weiß es einfach nie.

Wissenschaftler sehen in diesem Winter nur wenige Anzeichen einer großen COVID-19-Welle. Aber man weiß es einfach nie.

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Könnte dieses Jahr plötzlich wieder eine neue und beängstigende Version von COVID-19 auftauchen und eine neue Infektionswelle ausspucken?

In seinen optimistischen Momenten erkennt Luban, dass es keinen Grund gibt, so zu denken. „Wir haben noch keine Anzeichen einer enormen neuen Welle gesehen“, sagte er.

Noch.

SARS-Cov-2, das Virus, das COVID-19 verursacht, begleitet uns seit weniger als drei Jahren, und seine langfristigen Muster müssen noch aufgedeckt werden, sagte Cécile Viboud, Epidemiologin am Fogarty International Center am National Institute für Gesundheit. Wird es alle drei Jahre einen Evolutionssprung wie bei Omicron geben? Einmal im Jahrzehnt?

Oder nächsten Monat?

“Im Moment haben wir keine Anzeichen dafür, dass dies passieren wird”, sagte Viboud. Aber die Möglichkeit kann nicht ausgeschlossen werden. „Wir sollten unsere Wachsamkeit nicht aufgeben“, sagte sie.

Trotzdem sagte Viboud: „Aufgrund des hohen Immunitätsniveaus in der Bevölkerung werden wir keine Epidemie von der gleichen Größe wie im letzten Winter erleben.“

In der Zwischenzeit bringt Omicron verschiedene Versionen von sich selbst hervor, von denen jede etwas besser darin ist, sich an Antikörpern vorbeizuschleichen, der ersten Verteidigungslinie des Körpers. Das bedeutet, dass Menschen, die geimpft oder infiziert wurden, immer noch an COVID-19 erkranken können, und wenn sich Menschen im Herbst und Winter ohne Masken in Innenräumen versammeln, werden wahrscheinlich mehr krank.

Trotzdem haben sich während der gesamten Omicron-Welle die tieferen Ebenen der Immunität, die vor schweren Krankheiten schützen, stark gehalten.

„Während des gesamten vergangenen Jahres mit all den verschiedenen Omicron-Varianten und den hohen Infektionsraten haben wir nichts gesehen, was die Hospitalisierungs- oder Todesrate stark erhöht“, sagte Luban. „Solange jemand geimpft ist, geht es ihm gut. …

„Mit Omicron kann einem ziemlich schlecht werden. Aber es ist weit weniger wahrscheinlich, dass Sie so krank werden, dass Sie ins Krankenhaus eingeliefert werden müssen. Es gibt keinen Hinweis darauf, dass ich gesehen habe, dass der Schutz wegfällt. Das ist riesig.”

Dennoch können grassierende COVID-19-Infektionen, selbst wenn sie nicht töten, großen Schaden anrichten. „Es entstehen enorme wirtschaftliche Kosten, wenn man eine Woche lang nicht arbeiten kann“, bemerkte Luban, insbesondere in einer Zeit, in der praktisch jede Branche, von Fluggesellschaften bis hin zu Cafés, mit Personalmangel konfrontiert ist.

Die neue Auffrischungsimpfung, die sowohl gegen den ursprünglichen Stamm als auch gegen Omicron-Varianten schützt, kann das Infektionsrisiko senken und scheint wahrscheinlich gut zu funktionieren, um schwere Krankheiten zu verhindern, die durch verursacht werden irgendein unterschiedlich, sagte Luban. Doch viele Menschen, die für den Impfstoff in Frage kommen, haben ihn bisher nicht genommen.

Da die Immunität mit der Zeit nachlässt, wird die Auffrischungsimpfung als entscheidend angesehen, um den erwarteten Anstieg der Infektionen im Winter abzuschwächen. Eine kürzlich durchgeführte Studie des Commonwealth Fund schätzt, dass 75.000 Leben gerettet und 745.000 Krankenhauseinweisungen verhindert werden könnten, wenn eine Auffrischungskampagne im Herbst so viele Menschen erreicht, wie in der Saison 2020-21 den Grippeimpfstoff erhalten haben.

In Massachusetts und im ganzen Land bleibt die Omicron-Untervariante namens BA.5 die dominierende Sorte, obwohl sie langsam an Boden gegenüber BA.4.6 verliert, einer Untervariante, die so ähnlich ist, dass sie keinen Alarm auslöst.

Das Broad Institute von MIT und Harvard hat wöchentlich etwa 50.000 Proben getestet, die meisten von Schulen, Hochschulen oder Pflegeheimen in Massachusetts. Die Sequenzen stellen etwa 10 Prozent davon dar, sagte Bronwyn MacInnis, Direktorin für genomische Überwachung von Krankheitserregern bei Broad.

In Massachusetts machte BA.5 letzte Woche etwa 70 Prozent der Infektionen aus, tendierte jedoch nach unten, sagte MacInnis; BA.4.6 liegt derzeit bei 20 Prozent und wächst.

Die restlichen 10 Prozent seien laut MacInnis eine Mischung aus anderen Varianten. Weniger als 10 Fälle von BA.2.75.2, das in Indien weit verbreitet ist, wurden in Massachusetts entdeckt.

„Wir halten Ausschau nach BA.2.75.2“, sagte MacInnis. „Es ist hochgradig übertragbar und scheint sich Therapien mit monoklonalen Antikörpern entziehen zu können. Wir warten immer noch ab, wie es sich mit dem neuen bivalenten Omicron-Impfstoff schlagen wird.“

Aber bisher hat diese Variante außerhalb Indiens kaum Fortschritte gemacht, was Zweifel an ihrer Fähigkeit aufkommen lässt, das dominante Omicron zu verdrängen Untervariante.

Im Gegensatz zu früheren Mustern, bemerkte sie, sprudeln verschiedene Varianten in verschiedenen Regionen hoch, wobei keine überall an die Spitze kommt.

Obwohl neue Varianten nicht schuld sind, haben die COVID-19-Krankenhausaufenthalte in Massachusetts zugenommen und erreichten am Dienstag einen Sieben-Tage-Durchschnitt von 724 Personen. Dennoch sind das nur 23 Prozent der Zahl der Krankenhauseinweisungen während des Höhepunkts im Januar, obwohl mehr als im letzten Jahr zu diesem Zeitpunkt verzeichnet wurden.

Die Menge des im Abwasser gefundenen Coronavirus, eine hilfreiche Vorschau auf den Verlauf der Pandemie, stieg Ende September steil an. Seitdem ist es etwas zurückgegangen. MacInnis sagte, sie sei von den Abwasserdaten nicht beunruhigt, da es keinen ähnlichen Anstieg der Krankenhauseinweisungen gegeben habe.

„Es gibt keinen Grund, sich vor Herbst und Winter besondere Sorgen zu machen. Wir werden einen Aufwärtstrend sehen, aber hoffentlich keine Flutwelle“, sagte sie. „Wir haben ein stabileres Gleichgewicht erreicht. Seit fast einem Jahr ist keine andere Variante aufgetaucht, die kein Omicron-Nachkomme ist. Es kann sein, dass wir einen Zustand erreichen, in dem wir uns über den Punkt großer Spitzen bewegen, wie wir sie letztes Jahr gesehen haben.

„Natürlich“, fügte sie hinzu, „hängt es davon ab, welche zusätzlichen Tricks das Virus im Ärmel hat.“

Die große Sorge in diesem Jahr könnte sich als die Grippe herausstellen. Es könnte eine verringerte Immunität in der Bevölkerung geben, da die Vorsichtsmaßnahmen gegen COVID-19 in den beiden vorangegangenen Wintern Grippeinfektionen verhindert haben, sagte Viboud. In diesem Jahr haben viele Menschen Sicherheitsmaßnahmen wie Masken aufgegeben, und wenn Versammlungen in Innenräumen und Feiertagsveranstaltungen beginnen, könnte die Übertragung von COVID-19 und der Grippe stark ansteigen.

„Zwei böse Atemwegsviren zusammen könnten eine Bedrohung darstellen“, sagte Viboud.


Felice J. Freyer ist unter felice.freyer@globe.com erreichbar. Folge ihr auf Twitter @felicejfreyer.

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