Ich hatte zwei Herztransplantationen – jetzt werde ich Ärztin

Ich hatte zwei Herztransplantationen – jetzt werde ich Ärztin

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Um Arzt zu werden, braucht es Jahre intensiven Lernens, langer Nächte und Hingabe. Für Gianna Paniagua hat es all das gedauert – plus zwei Herztransplantationen.

Mit 31 Jahren ist Paniagua eine der am längsten lebenden Empfängerinnen von Säuglingsherztransplantationen im Land – und jetzt ist sie allen Widrigkeiten zum Trotz im Postbac Premed Program der Columbia University eingeschrieben, wo sie die Credits erhält, die sie benötigt, um sich als nächstes an der medizinischen Fakultät zu bewerben Jahr.

„Ich gehe in diesem bestimmten Moment für das, was ich will“, sagte Paniagua der Post über ihre unwahrscheinliche Reise, um an diesen Punkt zu gelangen. „Angst kommt von dem Gefühl, dass etwas fehlt, und ich habe nicht das Gefühl, dass etwas fehlt.“

Paniagua, die auf der Upper East Side geboren wurde, wurde als Säugling mit hypertropher Kardiomyopathie diagnostiziert – einer Krankheit, bei der der Herzmuskel verdickt wird, was das Pumpen von Blut erschwert. Ihre erste Herztransplantation erhielt sie 1992 im New York-Presbyterian Morgan Stanley Children’s Hospital, als sie gerade einmal 14 Monate alt war. Obwohl Paniagua die Nummer 1 auf der Transplantationsliste war, musste sie drei Monate warten, bevor sie mit einem Spender zusammengebracht wurde.

Die gebürtige New Yorkerin unterzog sich ihrer ersten Herztransplantation im Alter von nur 14 Monaten.

Der Gang in die Arztpraxis wurde bald zur Routine für das kreative Kind, das das Erwachsenwerden nicht versäumt hatte und davon träumte, Ärztin zu werden.

„Davor gab es keins. Das war einfach mein Leben“, sagte Paniagua. „Das tut mir nicht leid. Es existiert einfach.“

Erst als sie sich am College einschrieb, wurde ihr klar, dass sie anders war.

Paniagua steht neben einer ihrer Kunstinstallationen

Paniagua kreiert papierschneidende Installationen und Skulpturen.

Sie verliebte sich in Kunst und Kunsthandwerk, während sie sich bei ihren Krankenhausbesuchen unterhielt.


Die Kreative studierte Bildende Kunst an der University of Pittsburg und wandte sich ihrer Kunst zu, um ihre Geschichte zu erzählen.


Sie wandte sich vollständig den bildenden Künsten zu, als die Ärzte ihr sagten, sie solle ihr Medizinstudium abbrechen.


Sie begann ihr erstes Studienjahr an der University of Pittsburgh, indem sie sich in Vorkurse für Medizin und Bildende Kunst einschrieb. Aber ihre Klassenkameraden haben ihre Unfähigkeit zum Feiern nicht begriffen und ihr Ärzteteam hat sie davon überzeugt, sich von ihrem Medizinstudium abzumelden, weil sie nicht die „Durchhaltekraft“ für die notorisch zermürbenden Kursarbeiten hatte.

Sie brach ihr Medizinstudium im zweiten Studienjahr ab, nahm aber weiterhin an naturwissenschaftlichen und biologischen Kursen teil. Und sie nutzte das Unvermögen ihrer Klassenkameraden, ihre Herzkrankheit zu verstehen, als Inspiration, um ihre Geschichte durch ihre Kunstwerke zu erzählen.

„Ich dachte, ich könnte kein Arzt werden und Kunst wäre ein weiterer Weg, um in die Welt der Medizin einzusteigen“, sagte Paniagua, die Installationen und Skulpturen aus Papier schneidet. „Patienten konnten es sehen und sich damit verbinden, und nicht behinderte Menschen konnten etwas darüber erfahren.“

Nach dem College-Abschluss bekam Paniagua chronische Schmerzen und ihr Gesundheitszustand begann sich zu verschlechtern. Die Ärzte stellten schließlich fest, dass sie Krebs hatte – einen „milden“ Fall des Posttransplantations-Lymphoms, das als PTLD bekannt ist – und sich einer Chemotherapie unterziehen müsste.

Dann beschloss sie, ihre Träume zu verwirklichen und sich bei Columbia zu bewerben, was sie zur gleichen Zeit tat, als sie mit der Behandlung begann.

Gianna Paniagua von der Columbia University
Sie bewarb sich an der Columbia University und wurde dort angenommen, während sie sich einer Chemotherapie unterzog.
James Keivom

Während sie sich erholte, krank und ausgestreckt auf dem Badezimmerboden des Krankenhauses, öffnete Paniagua ihre E-Mail, um zu sehen, dass sie angenommen worden war.

„Es war wirklich fantastisch und seltsam und irgendwie surreal“, sagte sie, als sie ihre Annahme-E-Mail öffnete. „Ich habe endlich das gemacht, was ich machen wollte, seit ich 3 Jahre alt war.“

Im Juli 2019 wurde sie aus dem Krankenhaus entlassen und zog im August in ihr Wohnheim. Aber sie wurde während der COVID-19-Pandemie zunehmend krank und zog wieder zu ihrer Mutter in Pittsburgh. Beim Gehen war sie außer Atem und bekam Herzklopfen, extreme Flüssigkeitsansammlungen, Übelkeit, Kopfschmerzen und schließlich Krampfanfälle.

Gianna macht Hausaufgaben in ihrem Krankenhausbett nach einer Organabstoßung und bei Herzinsuffizienz am University of Pittsburgh Medical Center im Jahr 2020

Paniagua setzte ihr Studium an der Columbia University im Jahr 2020 fort, während sie vor ihrer zweiten Herztransplantation eine Organabstoßung und Herzinsuffizienz durchmachte.

Gianna erholt sich am Tag ihrer zweiten Herztransplantation im Februar 2021 an der Vanderbilt University

Im Februar 2021 unterzog sie sich ihrer zweiten Herztransplantation und hatte eine schreckliche Genesung.

Paniagua spielte im Alter von 3 Jahren Ärztin

Paniagua wollte Ärztin werden, seit sie drei Jahre alt war.

Gianna in ihrem Columbia-Schlafsaal im Herbst 2022

Die 31-Jährige freut sich, endlich ihren Träumen zu folgen.

„Es fühlte sich an, als würde ich sterben“, sagte sie.

Leider hatte sie recht.

Ihr wurde gesagt, dass sie eine zweite Herztransplantation benötigen würde, was bei Herztransplantationspatienten bei Säuglingen üblich ist, aber Paniagua brauchte ihre sofort. Ohne sie hätte sie nur noch vier Monate zu leben.

Zusätzlich zu ihren körperlichen Symptomen begann Paniagua auch mit dem „emotionalen Tribut zu kämpfen, zu akzeptieren, dass Sie morgen vielleicht nicht aufwachen“.

Eine Genehmigung für eine Herztransplantation zu erhalten, ist keine leichte Aufgabe. Paniagua musste nicht nur mit dem richtigen Spender, dem richtigen Krankenhausprogramm und dem richtigen OP-Team in Verbindung gebracht werden, sondern sie musste auch die Ärzte davon überzeugen, dass sie leben wollte.

„Eine der Fragen war: ‚Warum verdienst du es zu leben?’ Ich glaube nicht, dass dich irgendetwas darauf vorbereitet, dass zwei Ärzte dich anstarren und im Grunde mit verbaler Überzeugung um dein Leben kämpfen müssen“, sagte sie. „Der emotionale Druck war erschreckend.“

Als eine der am längsten lebenden Empfängerinnen von Säuglingsherztransplantationen im Land war sie aufgrund der großen Mengen an Narbengewebe, die durch ihre vielen Biopsien im Laufe der Jahre verursacht wurden, eine Hochrisikopatientin.

„Das war wie ein Tritt in die Magengrube. Als hätte man dir nicht einmal eine Chance gegeben“, sagte sie.

Glücklicherweise war Dr. Mary Keebler, die zuvor an der Vanderbilt University gewesen war, in ihrem Transplantationsteam des University of Pittsburgh Medical Center und schrieb sie dort innerhalb weniger Wochen in ein Programm ein.

Im Februar 2021 erhielt Paniagua erfolgreich ihre zweite Herztransplantation bei Vanderbilt, die es ihr ermöglichte, ihr Medizinstudium fortzusetzen.

Trotzdem war ihre Genesung kein leichtes Unterfangen. Paniagua erinnert sich, dass sie die schlimmsten Schmerzen ihres Lebens hatte – sie konnte ihren Körper nicht einmal einen Zentimeter bewegen und musste einen Ketamin-Tropf nehmen, nur um es auf die Toilette zu schaffen.

Porträt der Überlebenden einer Herztransplantation Gianna Paniagua in der Nähe des Campus der Columbia University
Paniagua hofft, ihr Programm an der Columbia University abzuschließen und sich in einem Jahr an der medizinischen Fakultät zu bewerben.
James Keivom

Heute, als lebenslange Patientin, glaubt sie, dass sie eine einzigartige Perspektive in die medizinische Fakultät einbringen und anderen wie ihr helfen kann.

„Das ist wahrscheinlich das Beste, was mir passiert ist“, sagte sie. „Man wird mit der Persönlichkeit geboren, die man hat. Sie werden mit den Talenten geboren, die Sie haben. Und die, mit denen ich geboren wurde, passen sehr gut dazu, zu versuchen, Transplantationen voranzubringen.“

Sie hat kürzlich sogar eine Selbsthilfegruppe für Transplantationen in New York City gegründet.

„Eine Million Menschen haben das mit Ihnen durchgemacht“, sagte sie und bezog sich auf die USA, die diesen Monat ihre einmillionste Organtransplantation abgeschlossen haben. „Du wirst einer von einer Million sein.“

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