Ein Schwarm Covid-Varianten könnte einen Winterschub anheizen

Ein Schwarm Covid-Varianten könnte einen Winterschub anheizen

Spread the love

Wie

Zwei Jahre lang tauchten eine nach der anderen Coronavirus-Varianten auf und eroberten den Globus.

Doch in diesem Herbst und Winter wird das voraussichtlich anders sein: Statt einer einzigen ominösen Variante, die am Horizont lauert, beäugen Experten nervös einen Virenschwarm und eine neue evolutionäre Phase in der Pandemie.

Diesmal ist es unwahrscheinlich, dass wir mit einer neuen Sammlung griechischer Alphabetvarianten bombardiert werden. Stattdessen könnten eine oder mehrere der zahlreichen Versionen der Omicron-Variante, die immer wieder auftauchen, die nächste Welle antreiben. Sie sind verschiedene Geschmacksrichtungen von Omicron, aber auf unheimliche Weise ähnlich – geschmückt mit einer ähnlichen Kombination von Mutationen. Jede neue Untervariante scheint die letzte in ihrer Fähigkeit, der Immunabwehr auszuweichen, zu übertreffen.

„Es ist dieses ständige evolutionäre Wettrüsten, das wir mit diesem Virus haben“, sagte Jonathan Abraham, Assistenzprofessor für Mikrobiologie an der Harvard Medical School.

Das Tempo der Evolution ist so schnell, dass viele Wissenschaftler auf Twitter angewiesen sind, um Schritt zu halten. Vor einem Monat machten sich Wissenschaftler Sorgen um BA.2.75, eine Variante, die in Südasien startete und eine Wolke anderer besorgniserregender Unterlinien hervorbrachte. In den USA nehmen BA.4.6 und BF.7 langsam Fahrt auf. Vor ein paar Wochen, BQ.1.1 begann, das Rampenlicht zu stehlen – und sieht immer noch wie ein Anwärter darauf aus, diesen Herbst in Europa und Nordamerika zu übernehmen. Eine Linie namens XBB taucht am Rande auf und droht, die Prognose zu durcheinander zu bringen.

Viele Experten argumentieren, sich zu sehr auf eine mögliche Variante zu konzentrieren, verfehle den Punkt. Was zählt, ist, dass all diese neuen Bedrohungen Mutationen an ähnlichen Stellen in der sogenannten Rezeptorbindungsdomäne anhäufen – einer Schlüsselstelle im Spike-Protein, an der virusblockierende Antikörper andocken. Wenn diese Antikörper nicht andocken können, können sie nicht blockieren. Jede neue Mutation gibt dem Virus einen Vorsprung, um diese primäre Linie der Immunabwehr zu umgehen.

Die meisten Virologen zweifeln, wenn sie gefragt werden, welche Variante – oder welche Varianten – Menschen in diesem Winter infizieren werden. Das bedeutet nicht, dass sie glauben, dass das Virus stillsteht.

Ein Großteil der Weltbevölkerung hat durch Impfungen und Infektionen mit Omicron ein gewisses Maß an Immunität erlangt. Dieser Schutz gab uns die relativen Freiheiten des Augenblicks – mit vielen Menschen, die zum normalen Leben zurückkehrten. Aber der Schutz ist aus zwei Hauptgründen flüchtig: Die Immunität lässt nach und das Virus verändert sich. Und dann ist da noch Folgendes: Monoklonale Antikörper, zielgerichtete Medikamente, die zur Behandlung oder zum Schutz von immungeschwächten Menschen eingesetzt werden können, die nicht gut auf Impfstoffe ansprechen, werden wahrscheinlich durch zukünftige Varianten verdrängt.

„Es ist wichtig, dass die Menschen verstehen, dass die Tatsache, dass kein Name mit griechischen Buchstaben herausgekommen ist, nicht bedeutet, dass die Entwicklung des Virus gestoppt wurde“, sagte Jesse Bloom, ein Experte für virale Evolution am Fred Hutchinson Cancer Research Center in Seattle, der beschrieb die Evolutionsrate von SARS-CoV-2 als „auffallend schnell“.

Anstatt sich Gedanken darüber zu machen, welche Variante gewinnen wird, oder sich sogar auf bestimmte Mutationen zu konzentrieren, haben sich viele Wissenschaftler auf die Beobachtung von Hotspots verlagert – bestimmte Orte des Virus, die durch Nummern wie eine Straßenadresse bekannt sind, wo jede Änderung des Viruscodes dazu führen könnte, dass er abrutscht durch die neutralisierenden Antikörper, die eine erste Verteidigungslinie darstellen.

Das Spike-Protein des Coronavirus besteht aus etwa 1.300 Bausteinen, die als Aminosäuren bezeichnet werden, und Mutationen, die auch nur einen einzigen Baustein verändern, können es Antikörpern erschweren, das Virus zu blockieren. Anstelle eines griechischen Alphabets führen Wissenschaftler Listen mit besorgniserregenden Mutationsstellen: 346, 444, 445, 452, 460, 486, 490.

Zu sehen, wie so viele Abstammungslinien des Coronavirus an diesen Stellen ähnliche Konstellationen genetischer Veränderungen entwickeln, ist ein Zeichen für eine konvergente Evolution – wenn verschiedene Versionen des Virus in die Wand der Immunabwehr in der menschlichen Bevölkerung eingeschlagen sind und dann ähnliche Wege gefunden haben um sie herumkommen. Das passiert bei Influenza, ist aber bei SARS-CoV-2 ziemlich neu. Und im Fall des Coronavirus scheint eine neue Variante umso größer zu sein, je mehr Mutationen vorhanden sind.

Cornelius Roemer, ein Bioinformatiker an der Universität Basel in der Schweiz, hat die neuen Omikron-Unterlinien danach geordnet, wie viele Mutationen sie in der Rezeptorbindungsdomäne aufweisen.

XBB scheint am besten darin zu sein, Immunität zu umgehen. Forscher in China haben herausgefunden, dass XBB den schützenden Antikörpern entgehen kann, die durch eine bahnbrechende BA.5-Infektion erzeugt werden, was Anlass zur Sorge gibt, dass Fallbooster, die speziell für die BA.4- und BA.5-Versionen von omicron entwickelt wurden, schnell übertroffen werden könnten. Dennoch bleiben diese Booster-Shots das beste Werkzeug im Regal.

„Wir haben derzeit keine bessere Wahl“, sagte Yunlong Cao, Wissenschaftler am Biomedical Pioneering Innovation Center der Peking-Universität in Peking, in einer E-Mail.

Am Freitag zeigten Daten der Centers for Disease Control and Prevention, dass BQ.1 und BQ.1.1 auf etwa 11 Prozent der in den Vereinigten Staaten beprobten Viren angewachsen waren. Ob XBB, BQ.1.1 oder eine noch unbekannte Variante von Omicron, die meisten Experten sind sich einig, dass Varianten dazu beitragen werden, einen schwierigen Herbst und Winter anzuheizen.

„Diese Abstammungslinien werden eine größere Fähigkeit haben, Menschen erneut zu infizieren als das, was derzeit zirkuliert … was im Winter sehr wahrscheinlich zu Infektionswellen führen oder dazu beitragen wird“, sagte Tom Peacock, Virologe am Imperial College London, in einer E-Mail.

Es ist umstritten, was passieren wird, wenn einer oder mehrere von ihnen in einer Bevölkerung mit einer schützenden Schicht zugrunde liegender Immunität Fuß fassen. Der Schutz vor den schlimmsten Folgen wird wahrscheinlich anhalten, insbesondere wenn er durch Auffrischungsimpfungen verstärkt wird, sagen viele Wissenschaftler voraus.

In Europa häufen sich die Fälle bereits. Viele Wissenschaftler glauben, dass der Aufschwung maßgeblich von Faktoren wie der Rückkehr der Kinder in die Schule, dem längeren Aufenthalt der Menschen in Innenräumen und der Saisonabhängigkeit des Virus getrieben wird. Die Varianten beginnen möglicherweise gerade erst, ihren Beitrag zu leisten.

„Wir sind sicherlich an einem besseren Ort als vor vielen Monaten; Wir befinden uns in den Vereinigten Staaten immer noch in einem Abwärtstrend“, sagte Anthony S. Fauci, Direktor des National Institute of Allergy and Infectious Diseases, der die Menschen aufforderte, eine aktualisierte Auffrischung zu erhalten, falls sie in Frage kommt. „Wir müssen diese Dinge sehr genau beobachten und verfolgen, weil wir sicherstellen wollen, dass wir gut im Griff haben, was in Bezug auf das Aufkommen von Varianten vor sich geht und welche Auswirkungen sie auf unsere Trends haben werden im Winter sehen.“

Aber die Auswirkungen auf die Gesellschaft könnten auch bei einem Anstieg der Fälle, der nicht zu einer massiven Welle von Krankenhauseinweisungen führt, immer noch erheblich sein.

„Um es in den Kontext zu stellen, der Sommer wurde nicht als Welle angesehen – aber gleichzeitig gab es viele Probleme mit Arbeitsausfällen, und solche Dinge hatten Auswirkungen auf die Welt als Ganzes“, sagte Manon Ragonnet-Cronin, Wissenschaftler an der University of Chicago. „Unser primäres Maß dafür, wie schlimm diese Wellen sind, sind Krankenhausaufenthalte und Todesfälle, aber diese anderen Auswirkungen sollten nicht außer Acht gelassen werden.“

Es gibt nichts Sicheres über eine Spätherbstwelle – ob eine auftreten wird, wie groß sie sein könnte oder was sie auslösen könnte. Die neue Generation von Varianten entgeht eindeutig der Immunität, aber Justin Lessler, Professor für Epidemiologie an der Gillings School of Public Health der University of North Carolina, sagte, die Frage werde sein, wie sich dieser Vorteil in der Welt auswirkt.

„Ein Stamm kann im Vergleich zu den anderen Stämmen einen Wachstumsvorteil haben, aber immer noch nicht genug Vorteil, um zu einer wiederauflebenden Epidemie zu führen“, sagte Lessler.

Was vorhersehbarer ist: Jede Variante, die in den kommenden Monaten dominieren wird, wird wahrscheinlich eine wichtige Behandlungs- und Schutzlinie für Menschen mit geschwächtem Immunsystem herausfordern – die Medikamente, die als monoklonale Antikörper bekannt sind. Evusheld ist eine lang wirkende Version zur Vorbeugung von Krankheiten bei Menschen mit geschwächtem Immunsystem. Ein anderes monoklonales Medikament, Bebtelovimab, wird zur Behandlung eingesetzt.

Die Pharmaunternehmen, die diese Medikamente herstellen, betonen, dass sie gegen die heute vorherrschenden Varianten nützlich bleiben. Aber für viele Wissenschaftler steht die Schrift an der Wand. Der Schwarm am Horizont droht, eine oder beide dieser Therapien auszulöschen – und könnte sogar die nächste Generation von Kandidaten untergraben, die es noch in den Medizinschrank schaffen müssen.

Regeneron Pharmaceuticals, ein bedeutender Hersteller von monoklonalen Antikörpern, hat Ende September die Start-up-Aktivitäten für klinische Studien für sein neues Medikament unterbrochen – was nicht auf eine bestimmte neue Linie von Omicron, sondern auf eine Mutation an einem der Hotspots hinweist.

„Wir bitten darum, dass alle Start-up-Aktivitäten … pausiert werden, damit Regeneron die neue Variante und ihre potenziellen Auswirkungen auf unsere geplanten klinischen Entwicklungsstudien bewerten kann“, heißt es in einem Memo des Unternehmens, das an die Ermittler gesendet wurde, die die Studien durchführen.

Wissenschaftler befürchten, dass Evusheld bis Ende des Jahres nutzlos sein könnte, wenn neue Varianten die Oberhand gewinnen. Die Food and Drug Administration warnte diesen Monat, dass das Medikament wahrscheinlich nicht vor einer Infektion mit BA.4.6 schützt, einem Stamm, der etwa 12 Prozent der in den Vereinigten Staaten zirkulierenden Viren ausmacht.

Bebtelovimab, das von Lilly hergestellte monoklonale Medikament, könnte ebenfalls einer tickenden Uhr gegenüberstehen, da weitere Mutationen seine Wirksamkeit zu untergraben drohen.

Unternehmen können aus vielen Bibliotheken monoklonaler Antikörper-Medikamente auswählen, aber es stellt sich die Frage, wie man sie auswählt, ob sie funktionieren und ob sie funktionieren sicher sind, sind dringlicher geworden, da sich herausstellte, dass die Medikamente aufgrund der Geschwindigkeit der Virusentwicklung nur eine kurze Haltbarkeit haben.

Um ihre Medikamente variantensicherer zu machen, versuchen Unternehmen, Antikörperprodukte zu entwickeln, die den dominanten Antikörpern, die der menschliche Körper auf natürliche Weise zur Bekämpfung des Virus bildet, nicht ähneln.

Laura Walker, Chief Scientific Officer von Invivyd, einem Biotechnologieunternehmen, das an Medikamenten mit monoklonalen Antikörpern arbeitet, beschrieb eine der Verbindungen, die ihr Unternehmen hofft, im Januar mit dem Testen an Menschen beginnen zu können, als „Naturerscheinung“ – weil sie an eine ungewöhnliche Stelle bindet der Virus.

„Sie wollen versuchen, nach vorne zu schauen, und die Frage ist: Wie weit reichen diese Scheinwerfer?“ Walker sagte.

Die uneingeschränkte Übertragung des Virus ermöglicht es, gefährdete Personen zu finden – sei es aufgrund des Alters oder medizinischer Risikofaktoren. Es könnte auch zu dem von vielen Experten befürchteten Wildcard-Szenario kommen: Aus einem anderen Zweig des Coronavirus-Evolutionsbaums könnte eine neue und ganz andere Variante hervorgehen.

Eine führende Theorie über den Ursprung von Omicron besagt, dass es sich als Ergebnis einer Langzeitinfektion bei einem immungeschwächten Patienten entwickelt hat – und die Möglichkeit eines erneuten großen Sprungs kann nicht ignoriert werden.

“Wenn wir auf unseren Händen sitzen und sagen: ‘Nun, uns geht es gut’, und die anfälligen Menschen vergessen, die keine guten Immunreaktionen zeigen, dann könnte das die Wahrscheinlichkeit erhöhen, dass eine neue, beängstigendere Variante auftaucht”, sagte Abraham. von Harvard, sagte. „Ich bin mir nicht sicher, ob es diesen Winter passieren wird, aber ich denke, es ist wahrscheinlich. Da ist noch viel Raum für Weiterentwicklung.“

Leave a Comment

Your email address will not be published.