Der Zahnarzt, der zwei Regierungen betrogen hat – und ein Historiker, Teil I

Der Zahnarzt, der zwei Regierungen betrogen hat – und ein Historiker, Teil I

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An einem frühen Herbsttag im Jahr 1852 schlenderte Abner Doubleday die F Street in Washington hinunter zum Haus des Kriegsministers Charles Magill Conrad. Zu diesem Zeitpunkt war Doubleday – später bekannt als der fiktive Erfinder des Baseballs – ein zehnjähriger Veteran der US-Armee. Er fragte sich, warum der Sekretär, der „kaum irgendwelche Sonderbefehle für Leutnants hat“, ihn extra gerufen hatte. Vielleicht richtete sich sein Blick einen Block nach Norden auf die neue Epiphaniekirche, wo er Anfang des Jahres Mary Hewitt geheiratet hatte. Wollte der Sekretär ihn von seiner neuen Braut wegschicken?




Abner Doubleday und seine Frau.




Doubleday erfuhr bald, dass er reisen sollte. Conrad befahl ihm, den 7. Juli 1851 zu untersuchen New Yorker Herold vorgeschlagen wurde, „wenn es ein Betrug ist, einer der großartigsten, der seit der Gründung der Regierung begangen wurde“. Er sollte nach Mexiko gehen, wo er einige Jahre zuvor Besatzungssoldat gewesen war, um herauszufinden, ob die Silbermine, für die der US-Bürgerzahnarzt George Gardiner von der US-Regierung 480.000 Dollar erhalten hatte, tatsächlich existierte.








College Park, Maryland, USA, 2018




Während Doubleday Gardiner zum ersten Mal durch sein Treffen mit Conrad begegnete, machte ich seine Bekanntschaft 167 Jahre später und einige Meilen entfernt im lichtdurchfluteten Manuskript-Lesesaal des US National Archives in College Park, Maryland. Während ich für meine Dissertation über US-Bürger recherchierte, die zwischen 1821 und 1846 in das Innere Mexikos zogen und einen Vollzeitjob ausübten, nutzte ich mehrere Sommer lang die halbtägigen Sommerfreitage, um 45 Kisten mit Klageakten zu fotografieren, gegen die US-Bürger eingereicht hatten die mexikanische Regierung. Gemäß dem Vertrag von Guadalupe Hidalgo, der den US-mexikanischen Krieg beendete, erklärten sich die Vereinigten Staaten bereit, Forderungen in Höhe von 3,2 Millionen US-Dollar zu übernehmen, die US-Bürger wie Gardiner gegen Mexiko eingereicht hatten, um Entschädigungen für eine Reihe von Problemen zu erhalten, von der Beschlagnahmung von Schiffen bis hin zu unbezahlten Krediten und Verhaftungen.




Wie viele Forscher, die versuchen, die Archivzeit zu maximieren, warf ich einen kurzen Blick auf jede Datei, um zu sehen, ob es sich lohnt, sie weiter zu untersuchen. Dies beinhaltete die Betrachtung des Denkmals oder der Aussage des Antragstellers, um festzustellen, ob die Person in Mexiko gelebt hatte, anstatt nur dorthin zu reisen oder dort Handel zu treiben. In Gardiners Erklärung heißt es, dass er eine Mine in San Luís Potosí besaß, bis mexikanische Soldaten seine Mine zerstörten und ihn vertrieben, kurz nachdem der US-mexikanische Krieg ausgebrochen war. Dies machte es wert, Gardiners Akte zu fotografieren, bevor Sie mit der nächsten fortfahren.




Washington, DC, USA, Herbst 1852




Conrad informierte Doubleday über den Fall, einschließlich darüber, wie alles, was Gardiner präsentierte, für die Schadenkommission aussah (wie es ursprünglich für mich der Fall war). Die Kommissare hatten andere US-Bürger entschädigt, denen die Ausweisung drohte, als US-Truppen in der Nähe waren.






Zu Gardiners Anspruch bemerkten sie: „Aus den Beweisen in diesem Fall geht hervor, dass der Kläger Alleineigentümer bestimmter Silberminen war“, und gewährten ihm 480.000 Dollar der von ihm behaupteten Verluste in Höhe von 800.000 Dollar. Gardiner hatte auch einen anderen Kläger, John H. Mears, vertreten, der eine ähnliche mexikanische Klage gegen seine Quecksilbermine geltend machte und dem die Kommission ähnlich glaubte.






Arlington, Virginia, USA, 2019




Einige der Anspruchsakten sind buchstäblich dünn und enthalten nur die Aussage des Antragstellers, während andere volle Standardarchivboxen belegen. Gardiners war eines der umfangreichsten, einschließlich Aussagen von US-amerikanischen und mexikanischen Zeugen, Finanzunterlagen und Kopien offizieller Dokumente auf dem Briefkopf der Landesregierung von San Luís Potosí. Für mich lieferten Dateien wie diese unschätzbare Details darüber, was US-Bürger in Mexiko taten, wo sie lebten und reisten, mit welchen Menschen sie zu tun hatten und wie ihre Finanzen waren. Ich habe diese Dateien verwendet, um ein reichhaltigeres Porträt der Aktivitäten und des Lebens von US-Bürgern in Mexiko zu zeichnen, als ich meine Dissertation schrieb.




Nachdem ich alles, was ich von den Anspruchsakten benötigte, fotografiert und weitere Recherchen in den Vereinigten Staaten und Mexiko begonnen hatte, verwendete ich Tropy, um Tausende von Dokumentenfotos zu organisieren und zu kommentieren, und die Anspruchsakten nach den Themen zu markieren, die beim Durchlesen der Gedenkstätten auftauchten. Gardiners Anspruch passte zu den zahlreichen anderen, die wegen der Zwangsräumungen der Antragsteller im Jahr 1846 eingereicht wurden. Als ich in einem frühen Entwurf der Dissertation einen Abschnitt über diese Vertreibungen schrieb, erwähnte ich Gardiner als Beispiel in einem Satz und bezog mich dabei auf die von ihm eingereichte Gedenkschrift.




Washington, DC, USA, Herbst 1852




Wie Doubleday während seines Briefings von Conrad erfuhr, kam es nur durch einen zufälligen Zufall in der Geschichte, dass Verdacht auf Gardiners Behauptung aufkam. Nachdem die Claims Commission Anfang 1851 ihre Arbeit beendet hatte, kümmerte sich Charles Davis, der Sekretär der Kommission, um die letzte Tagesordnung: die Organisation des Papierkrams, den ich anderthalb Jahrhunderte später fotografieren würde. Als er die Behauptungen von Gardiner und Mears einreichte, sah Davis, dass sie, wie Doubleday sie später beschrieb, „voller Absurditäten“ waren. Davis wusste, dass Quecksilberminen wie die, für die Mears eine Entschädigung forderte, in Mexiko nicht existierten. Er wusste auch, dass Lagunillas, San Luís Potosí, wo sich Gardiners angebliche Mine befand, kein Bergbaugebiet war. In Kenntnis des Staatssiegels von San Luís Potosí erkannte Davis sogar, dass offizielle Dokumente in Gardiners Akte Fälschungen zu sein schienen. Davis pfiff, und Präsident Millard Fillmore ordnete eine Untersuchung an.











Die ersten Ermittler kamen mit Zeugenaussagen zurück, die den Betrug belegen, obwohl sie Gardiners vermeintliche Mine aus Angst um ihre Sicherheit nicht besucht hatten, „als [he] hatte dort Verbündete, denen er einen Teil der Beute verschafft hatte.“ Obwohl die Grand Jury Gardiner schließlich anklagte, befürchteten Fillmore und eine Gruppe von US-Senatoren, dass es nicht genügend Beweise für eine Verurteilung gebe. Dies wurde Doubledays Mission: Er sollte sich einer kleinen Gruppe von Ermittlern anschließen, die sowohl vom Präsidenten als auch vom Senat ernannt wurden, um nach Mexiko zu reisen, um speziell den angeblichen Standort von Gardiners Mine zu besuchen.








Arlington, Virginia, USA, 2020




Während ich weiter an meiner Dissertation arbeitete, musste ich mir den Kontext aufbauen, den Davis aus seiner Erfahrung gewonnen hatte. Ich wandte mich anderen Quellen zu, wie Zeitungen, Aufzeichnungen der US-Konsulate und Aufzeichnungen der mexikanischen Regierung. Mit Heurist habe ich eine Datenbank mit US-Staatsangehörigkeitsurkunden aus dem Archivo General de la Nación in Mexiko-Stadt aufgebaut. US-Bürger nutzten diese Zertifikate, um sie jährlich zu erhalten Sicherheitskarten– im Wesentlichen Visa.




Von dort aus habe ich die Namen von US-Bürgern mit mehr als einer Bescheinigung (die einen wahrscheinlichen Wohnsitz statt einer Reise angeben) sowie die Namen von Antragstellern, die über das Leben in Mexiko sprachen, mit genealogischen Datenbanken und mexikanischen Zeitungsdatenbanken abgeglichen. Als ich nach Gardiners Namen suchte, tauchten als Erstes kreative Anzeigen für seine Zahnarztpraxis in Mexiko-Stadt auf.

Eine Anzeige für Gardiners Zahnarztpraxis, die auf seine New Yorker Herkunft hinweist. Aus Siglo Diez y Nueve, 20. Oktober 1841.

Wie andere im Land lebende US-Bürger argumentierte er, dass seine US-Herkunft bedeute, dass er in den fortschrittlichsten Techniken seines Handwerks ausgebildet worden sei. Aber dann sah ich mexikanische Artikel über die Untersuchung seines Betrugs und seine Prozesse in den Vereinigten Staaten. Wie Davis nahm ich die Summe meines sich entwickelnden Wissens und fragte mich, ob Gardiners Anspruchsakte alles war, was sie vorgab.




Lagunillas, San Luis Potosi, Mexiko-Stadt, Dezember 1852




Doubleday war nicht beeindruckt, als er am Hauptziel der Ermittlungsgruppe ankam. Er beschrieb Lagunillas, die Gemeinde, in der sich Gardiners angebliche Mine befand, als „elendes kleines Dorf ohne Bedeutung“. Die Ermittler stellten Plakate auf, „auf denen jedem, der sich zeigte, eine Belohnung von 500 Dollar ausgesetzt war [them] die Gardiner-Mine.“ Doubleday zeigte sich nicht überrascht, als niemand auftauchte, um die Belohnung einzufordern. Bald nach ihrer Ankunft erfuhren Doubleday und die anderen Ermittler jedoch, dass sie nicht die einzigen Interessenten waren, die sich derzeit in Mexiko aufhielten. Während die Ermittler auf dem Hauptplatz von Lagunillas Quartier bezogen, blieben Gardiner und zwei Kameraden auf der anderen Seite des Platzes – beim Bürgermeister persönlich. Obwohl er unter Anklage stand, durfte Gardiner selbst nach Mexiko reisen, angeblich um Beweise für seine Verteidigung zu sammeln. Was er jedoch eigentlich tun sollte, war, weitere Täuschungen zu versuchen.

Teil II erscheint noch diese Woche.

John Tallis und John Rapkin, Karte von Mexiko, Texas und Oberkalifornien, 1851, gemeinfrei, über Wikimedia Commons





David McKenzie auf Twitter

David McKenzie ist ein öffentlicher Historiker, der 2021 an der George Mason University in Geschichte der USA und Lateinamerikas promovierte. Zuvor arbeitete er am Ford’s Theatre, der Jewish Historical Society of Greater Washington, The Design Minds Inc. und dem Alamo.

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